Voormalig hotel met grand café, Mechelsesteenweg, Antwerpen

Nadat de Antwerpse stadsomwalling in de jaren 1860 gesloopt werd, kon de stad eindelijk verder uitbreiden. Er werd voor geopteerd om naar het Weens model van de Ringstrasse een brede groene wandelboulevard aan te leggen op de plaats van waar deze omwalling zich bevond. Deze boulevard is heden beter bekend als de ‘Leien’, en werd langs weerszijden voorzien van statige herenhuizen en monumentale openbare gebouwen, zoals bijvoorbeeld de opera, de nationale bank en het gerechtsgebouw. Deze nieuwe boulevard was de plaats bij uitstek voor de bourgeoisie om te flaneren, het was zien en gezien worden, een place m’as tu vu. Naast de woningen en openbare gebouwen kwamen er ook enkele cafés tot stand, waar men tijdens de wandeling even kon verpozen, en natuurlijk de voorbijkomende wandelaars door de grote raampartijen kon bekijken.

Een van deze cafés bevindt zich op de hoek met de Mechelsesteenweg. Er werd in 1875 een hoog hoekgebouw opgetrokken waar op het gelijkvloers een grand café ingericht was, de bovenverdiepingen waren voorbehouden voor hotelkamers. Dergelijk café was een net en zeer rijkelijk ingericht etablissement. De combinatie café-hotel was vaak voorkomend, in dit geval is het door gebrek aan origineel planmateriaal wel onduidelijk hoe de hotelkamers oorspronkelijk ingedeeld waren. Volgens de sporen in situ kan vermoed worden dat de volledige eerste verdieping als luxe-suite kon afgehuurd worden, terwijl de bovenliggende verdiepingen opgedeeld waren in meerdere kleinere en soberder uitgewerkte kamers. In de 19e eeuw was er nog geen private badkamer per hotelkamer aanwezig, het sanitair werd per verdieping gedeeld. Zoals bij vele historische hotels leidde ook in dit geval in de loop van de vroege 20e eeuw de vraag naar meer comfort tot grootschalige verbouwingen van het interieur om extra sanitair te kunnen inpassen. Op de gelijkvloerse verdieping werd uiteindelijk een pizzarestaurant ingericht, waarbij de sierplafonds van het grand café bewaard bleven, en de hotelkamers werden omgevormd tot appartementen.